Un análisis de grandes terremotos respalda la teoría sobre reducción de estrés en áreas grandes de deslizamiento

Los miembros del equipo de rescate japoneses trabajan para quitar los escombros durante la búsqueda de víctimas tras el terremoto en Lalitpur. /Gopen Rai (Reuters)
Los miembros del equipo de rescate japoneses trabajan para quitar los escombros durante la búsqueda de víctimas tras el terremoto en Lalitpur. / Gopen Rai (Reuters)

«Es poco probable que el área que se deslizó mucho se mueva de nuevo», explica un experto

EUROPA PRESSMadrid

Un análisis exhaustivo de 101 grandes terremotos alrededor del anillo de fuego del Pacífico entre 1990 y 2016 muestra que la mayor parte de la actividad de réplica ocurrió en los márgenes de las áreas donde las fallas se deslizaron mucho durante los terremotos principales. Los hallazgos respaldan la idea de que es poco probable que el área de gran deslizamiento durante un terremoto mayor se rompa de nuevo durante un tiempo considerable.

La idea de que los terremotos alivian el estrés en las fallas de la corteza terrestre tiene un sentido intuitivo y subyace a la suposición común de que la porción de una falla que acaba de sufrir un terremoto es relativamente segura durante algún tiempo. Pero no todos los estudios han respaldado esto, según Thorne Lay, profesor de Ciencias Planetarias y de la Tierra en la Universidad de California (UC) en Santa Cruz, Estados Unidos.

"Esta intuición ha sido desafiada por tratamientos estadísticos de datos sísmicos que indican que, en base al agrupamiento de los terremotos en el espacio y el tiempo, el área que acaba de deslizarse es en realidad más propensa a tener otra falla -apunta Lay-. La verdad parece ser más matizada. Sí, es poco probable que el área que se deslizó mucho se mueva de nuevo, ya que la tensión residual en la falla se ha reducido a un nivel muy inferior al de la falla, pero las áreas circundantes se han empujado hacia fallas en muchos casos, dando lugar a réplicas y la posibilidad de una gran ruptura adyacente más temprano que tarde".

En el nuevo estudio, publicado este miércoles en 'Science Advances', Lay y otros sismólogos de UC Santa Cruz y Caltech aprovecharon los métodos avanzados de imágenes aplicadas a los terremotos recientes de magnitud 7 o superior. Cuando examinaron la ubicación de las réplicas con respecto al deslizamiento durante el gran terremoto, encontraron que muy pocas réplicas suceden en las regiones de una falla que tenían una gran cantidad de deslizamiento, y las réplicas que se producen en la zona de deslizamiento tienden a ser débiles, con un deslizamiento adicional insignificante.

La mayor actividad de réplica ocurre en los márgenes del área que se deslizó en el gran terremoto. "Esto produce un halo de réplicas que rodean la ruptura e indica que no es probable que la zona de deslizamiento grande tenga una nueva interrupción", subraya Lay. Estos hallazgos indican que la reducción del estrés durante un gran terremoto es grande y penetrante sobre la superficie rota de la falla. El estrés eventualmente se acumulará nuevamente en esa parte de la falla a través de la resistencia de fricción a los movimientos graduales de las placas tectónicas de la corteza terrestre, pero ese es un proceso muy lento.

Aunque es poco probable que se produzca una nueva interrupción de la zona de deslizamiento grande, es posible que se produzca un agrupamiento regional de los terremotos debido al aumento del estrés fuera de la zona principal de deslizamiento. Los hallazgos también sugieren que si se observa actividad de réplica inusualmente intensa dentro de la zona de alto deslizamiento, aún podría ser posible un terremoto más grande en las inmediaciones del primer evento. Los autores observaron que las secuencias de terremotos son muy complejas e implican cantidades variables de deslizamiento y reducción del estrés.

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